lunes, 10 de septiembre de 2012

Viviendo sobre el permafrost

Desolación. Foto Nordroden
La fotografía que abre la entrada de hoy representa el paisaje industrial que podemos encontrarnos a las afueras de la ciudad siberiana de Norislk. A Norilsk, también conocida bajo el cariñoso apelativo de "La peor ciudad del mundo para vivir",  ya la hemos dedicado algunas entradas en el pasado (por ejemplo ESTA, ESTA, ESTA y ESTA) por lo que todo lo que podamos decir de ella no nos pilla de nuevas no obstante hoy quería extenderme un poco más sobre un tema que, entre otros, tiene que ver directamente con la razón por la que Norilsk es considerado el lugar que es.  Nordroden, el autor de la foto que abre la entrada de hoy y afortunado vecino de Norilsk, es un tipo al que aparentemente le gusta coger la cámara y salir a dar vueltas por las inmediaciones de su ciudad para regocijo de los que le seguimos. Las fotos que podemos encontrar en sus galerías fruto de sus expediciones tienen un denominador común y podrían englobarse casi en su totalidad bajo la palabra "desolación".  Ni un árbol, ni un animal, ni un alma, solamente tundra, humedad, destrucción, herrumbre, frío… la verdad es que uno visita las galerías de Nordroden y hasta se le quitan las ganas de visitar Norilsk… en el caso de las tuviera.



Foto Lvovsky
Y es que te voy a contar una cosa querido lector, aun teniendo ganas no creo que tengas la posibilidad de visitar esta amable ciudad que tiene una temperatura media anual de -16 grados centígrados y que se encuentra entre las 10 más contaminadas del mundo. ¿Por qué? bueno, pues porque, como en los buenos tiempos del Estalinismo, Norilsk es una ciudad cerrada y por tanto inaccesible y eso tiene mucho que ver con el motivo de la propia existencia de la propia ciudad.

Parque industrial de Norilsk. Foto Nordroden
¿Quién en su sano juicio elegiría esta ciudad para vivir? obviamente nadie se iba a ir allí por voluntad propia. Es por ello que Norilsk fue en sus inicios un brutal gulag en el que los prisioneros eran obligados a realizar labores de minería, porque eso si, Norilsk en contra de lo que podríamos pensar viendo las galería de Nordroden es rica, muy rica, demasiado. Tan rica que aun hoy en día hay gente viviendo en ella. El que Norilsk se encuentre donde se encuentra tiene una razón de ser que se esconde bajo el subsuelo y que es de gran interés para mucha gente, sobre todo para los gestores de la empresa MMC Norilsk Nickel , una empresa minera y refinadora de níquel y paladio cuyas actividades principales se desarrollan en el área de la ciudad siberiana. Se dice que los dos grandes productos que genera la ciudad son el paladio (se estima que aquí se concentra el 50% de la producción mundial) y la lluvia acida. Es precisamente esta producción minera de níquel, paladio y platino y las implicaciones en el desarrollo de armas nucleares que estos materiales tienen junto con el emplazamiento de una granja de silos nucleares en las cercanas montañas de Putorana lo que hace que Norilsk sea una ciudad completamente cerrada para los extranjeros. De hecho esta riqueza es la única responsable de que Norilsk siga existiendo en el mapa; El trabajador medio de Norilsk trabaja menos horas al año, tiene más vacaciones y gana más que cualquier otro trabajador del mismo tipo en la Federación Rusa, eso si, también vive menos, en concreto la esperanza de vida se mueve entorno a los 50 años…  Para daros un paseo por las inmediaciones de Norilsk os recomiendo Nordroden con ESTA, ESTA y ESTA serie de 8 galerías dedicadas a las minas abandonadas del norte de Norilsk

Foto Nordroden
Pero ¿Que es lo provoca que el paisaje de Norilsk sea tan desolador?, bueno, pues dejando de lado nimiedades como que la ciudad esté rodeada de un circulo de 30 kilómetros denominado "la zona muerta" provocado por la altísima contaminación uno de los factores que contribuyen a la desolación que transmite esta ciudad es que se encuentra en mitad de la tundra.

La tundra. Foto U.S. Fish & Wildlife Service
¿Y que es la tundra? el propio termino lapón lo indica: "llanura sin árboles". La tundra representa el 20 por ciento de la superficie de la tierra (casi nada) y se caracteriza por tener ese aspecto que se puede apreciar en las fotos de Nordroden. Húmeda, desolada, sin árboles, como mucho con líquenes o musgos y fría, muy fría. A mi siempre me ha causado cierta fascinación la tundra y la forma en la que subitamente aparece en la parte norte de Rusia inmediatamente después del otro gran bioma característico de las regiones siberianas, la taiga.

La Taiga rusa. Foto Becker0804
La taiga es igual o más fría que la tundra pero al contrario que esta última queda caracterizada por enormes bosques de pinos y abetos que se extienden miles de kilómetros formando las mayores masas forestales del mundo. Según uno se va a adentrando en la taiga en dirección norte hay momento en el que inexorablemente se llega a la última línea arbolada que marca el lugar a partir del cual los árboles ya no pueden crecer más, eso significa que hemos llegado a la tundra.

Permaforst vía Wunderground
¿Y porque los árboles no crecen en la Tundra? bueno, pues uno de los responsables de que la Tundra sea tan inhóspita es el llamado permafrost. El perma(de permanente)frost(de congelado) es una capa geológica subterránea que se encuentra congelada la cual podemos encontrar en regiones subárticas como pueden ser partes de Alaska o del norte de Rusia. Pues bien, es precisamente el permafrost lo que une a Norilsk (175.000 habitantes,)  Yaktusk (270.000 habitantes) y Vorkuta (75.000 habitantes): Las 3 únicas ciudades del mundo construidas sobre permafrost.  Por cierto que estas tres ciudades tienen 2 denominadores comunes más que deben de ser comentados. Las 3 fueron construidas por prisioneros en base a salvajes gulags  y en las 3 podemos encontrar explotaciones mineras que aportan mucho dinerito a los que las administran, solo comentaros que se dice que el 20% de los diamantes del mundo provienen de la región de Yakutia.

¿Y como puede ser que no podemos encontrar más grandes ciudades edificadas sobre la tundra siberiana? Pues básicamente porque el permafrost, característica inherente a la tundra, es extremadamente puñetero como vecino. La presencia de permafrost  suele tener dos problemas asociados bastante graves: el primero es que en las zonas  con permafrost permanente (no estacional) es extremadamente difícil  encontrar agua ya que la poca que hay se encuentra congelada en el subsuelo  y la poca liquida que se puede encontrar sabe bastante mal ya que el hielo expulsa todos los minerales los cuales tienden a concentrarse en la poca agua liquida que hay. Y el segundo es que es sumamente destructivo. ¿Por qué? 


Casa tradicional tumbada por el permafrost. Foto Adam63
Bueno, pongamos por ejemplo una casa. Normalmente a la hora de levantar un edificio se hace la cimentación y sobre esta se levanta la estructura. ¿Que ocurre si seguimos los métodos tradicionales de construcción de viviendas en una zona con permafrost? bueno, pues pueden pasar varias cosas. Por ejemplo que en invierno haga mucho frío y la capa de permafrost se haga mayor, por lo que puede expandirse levantando la estructura del edificio. Imaginad que vivís en Yaktusk y la temperatura es de -40 fuera de casa, ¿que haríais? bueno, yo personalmente me abrigaría, pondría los radiadores a máxima potencia y me refugiaría en casa. Ahora bien, cuando una casa se calienta desde el interior esta disipa posteriormente el calor hacia el exterior y eso en las zonas con permafrost es un problema, porque la capa de permafrost podría descongelarse parcialmente al subir por encima de cero grados y entonces el volumen de la capa se contraería hundiendo la casa bajo la que se encuentra. 


Casa de Yaktusk construida sobre permafrost, atención a los pilares. Foto Zwiet150
Entonces ¿como se debe de construir una casa sobre el permafrost? pues construyendo un sistema que evite que el calor de la casa se transmita al suelo sobre el que está construida, por ejemplo construyendo la casa sobre una plancha de acero que se encuentra a su vez elevada sobre pilotes por lo que siempre hay una capa de aire entre el suelo y la plancha. Y aun así no puedes estar seguro de salvarte de la destrucción... y esto es solo un ejemplo de puñetas que puede provocar el permafrost.

Autopista M2 de Rusia. Foto Mr Mariott
En Rusia no hay carreteras, solo direcciones es un viejo dicho ruso sigue plenamente vigente en la tundra rusa. Un buen ejemplo de carretera-dirección es la autopista M56 apodada "Lena". La M56 recibe su apodo del rió siberiano Lena junto al cual discurre gran parte de su recorrido, no obstante no es precisamente el apodo de Lena el cual ha hecho mundialmente famosa a la M56, que va, si hay un nombre que la ha hecho famosa ese es el de "La autopista del infierno" (a que acojona, ¿eh?). La  autopista federal "Lena" es la encargada de conectar las ciudades de Yakutsk y Skovorodino, fue construida entre 1925 y 1964 y tiene una longitud aproximada de 1235 kilómetros. En Yaktusk la media de temperatura en Enero es de -38 grados lo cual convierte, junto a Norilsk, en una de las ciudades más frías del mundo, de hecho la temperatura registrada más baja del la historia se recogió al sur de Yaktusk... -64,5 grados Celsius. Como ya hemos dicho Yaktusk tiene otro record en su haber, ser la mayor ciudad del mundo construida sobre el gélido permafrost que todo lo come lo cual representa un problema para varias de sus infraestructuras como es el caso de la M56 "Lena". Hay que decir que la M56 en invierno no es un problema, por el contrario se puede circular sobre ella con cierta seguridad ya que está dura como una roca debido a las bajas temperaturas...  El problema viene con el verano...En verano las temperaturas en Yaktusk pueden llegar a alcanzar los 30 grados positivos (unos 70 de diferencial respecto a invierno) y es precisamente es esta época, cuando el hielo se ha derretido y las lluvias comienzan, cuando la M56 recibe su apelativo más famoso de "Autopista del infierno". ¿Por qué? pues fácil, porque "Lena" no está asfaltada lo que provoca que las lluvias la conviertan en un río de barro y lodo y por ende en una trampa mortal para aquellos que osen usarla.

Atasco en Lena vía Ssqq
Ha habido intentos de asfaltar la M56 en el pasado y siempre han sido un fiasco ya que al llegar el deshielo el asfalto se ha hecho pedazos, esto se debe a que con la subida de las temperaturas el asfalto se calienta y al disipar el calor derrite la capa de permafrost que se encuentra debajo lo cual provoca que la carretera se resquebraje por todos lados. En Alaska estas carreteras reciben el nombre de "rollercoaster roads" debido al efecto de ondulación que se produce sobre la superficie antes de romperse.  

Esta carretera no se deforma. Foto FEMA Photo Library.
Las carreteras al igual que las casas, y si hablamos de asfalto con más motivo aun, disipan el calor. La construcción de autopistas o carreteras sobre el permafrost requiere de una técnica muy precisa que la convierte en una construcción muy cara, y bueno, por Yaktusk la autopista no debe de ser la prioridad número uno a la hora de gastar su presupuesto municipal (supongo que con la factura del gas en invierno ya tendrán suficiente gasto), de hecho la propia carretera es prácticamente inaccesible desde la ciudad ya que para llegar a ella hay que cruzar el río Lena y, sorpresa, no hay puente. Por lo que hay que cruzarla en barcaza y la mayoría del año, sorpresa, hacer esto te puede costar la vida por la cantidad de bloques de hielo que bajan por el Lena.  Al igual que con las casas, la manera de evitar los efectos perniciosos del permafrost sobre el firme de la carretera se basa en la creación de una capa donde se pueda disipar el calor sin afectar a las capas congeladas. Esto se consigue excavando lo suficiente para evitar el permafrost y rellenar el hueco con grava y rocas antes de verter el asfalto. Por supuesto lo que aplica a carreteras aplica a vías férreas, gaseoductos, oleoductos, pozos de extracción, etc. Nada se salva de la acción destructiva del permafrost.

Disipadores de calor en el gaseoducto de Alaska. Foto Beeblebrox
En ESTA galería podéis ver fotografías de la M56 en algunos de sus más gloriosos momentos. Simplemente imaginad lo que debe de significar estar ahí dentro metido con el coche. Si piensas que alguien va a venir a buscarte es que estas muy equivocado... Por cierto, que según se puede leer en ESTA noticia al menos la "Autopista del infierno" ha aportado algo a la economía de Yaktusk. Parece que al menos en Yakutia se va a crear un centro especializado de investigación de construcción de carreteras asfaltadas sobre permafrost, algo es algo.


Acogedora entrada al museo del permafrost. Foto Af1461
Y bueno, si queréis saber más del permafrost siempre podéis visitar el "Museo del permafrost" que se encuentra en Igarka. Y si no tenéis ganas de ir porque os queda lejos o por lo que sea siempre lo podéis visitar desde vuestro ordenador en ESTA galería de Af1461.



6 comentarios:

  1. Muy bueno este artículo. Curioso lo del hielo.

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  2. Un excelente artículo
    Muy entretenido

    Lluis

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  3. Me has recordado a un documental sobre la linea de tren a más altura del mundo, que sube hasta Lasha, en el Tibet, y te explican bastante bien como lidiaron los chinos con el permafrost :)

    Megaestructuras - El Ferrocarril más extremo del mundo. (Temporada 1, episodio 5)

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  4. Excelentísimo artículo.

    Gracias a Jadcarpan por el documental. Tuve la suerte de poder ir en ese tren (48 horas Lhasa-Pekín) y tenía la curiosidad de cómo pudieron construirlo.

    Joseba

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